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El mercurio es un elemento tóxico que puede causar daños al organismo: OPS

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La Organización Panamericana de la Salud/Organización Mundial de la Salud (OPS/OMS) y su representación en Bolivia, han ratificado que el mercurio es un elemento tóxico que puede causar daños al organismo. Según la OPS, se encuentra entre las diez sustancias químicas de mayor preocupación para la salud pública a nivel mundial.

Y manifestó su preocupación ante las recientes informaciones sobre la contaminación del medio ambiente por mercurio y los posibles efectos en la población que vive cerca de ríos en algunas regiones de Bolivia.

Además de los efectos en la salud humana, resaltan la importancia del elemento a nivel medioambiental debido a su transporte a larga distancia, su disponibilidad en el medio ambiente y sus transformaciones bioquímicas y en los ecosistemas. Aunque este y sus compuestos existen de forma natural en el medio ambiente, estudios han demostrado que su disponibilidad aumenta significativamente debido a actividades humanas.

Formas de exposición al mercurio

Existen varias formas de exposición a este y sus diferentes compuestos. Por ejemplo, durante la quema de amalgama en la minería de oro artesanal, el mercurio metálico en forma de vapor emitido en la atmósfera puede ser inhalado, lo que puede causar daños respiratorios y neurológicos, afectación renal, cardiovascular y del sistema inmunológico.

Otra forma de exposición es a través del consumo de pescado contaminado con metilmercurio, que se forma cuando el elemento en forma de vapor sufre alteraciones geoquímicas y se transforma en este compuesto. El metilmercurio entra en la cadena alimentaria acuática, empezando por los microorganismos y peces, y llega a las poblaciones humanas a través de su consumo. Los pescados que consumen otros pescados tienen niveles más elevados de concentración de mercurio debido a la bioacumulación.

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La OPS/OMS recomienda comunicar a la población sobre el consumo de pescado y desarrollar materiales informativos didácticos. También es importante conocer el nivel de concentración en distintos tipos de pescado para elaborar recomendaciones sobre el consumo saludable de las mujeres en edad reproductiva y la niñez.

Exposición durante el embarazo

Durante el embarazo, la exposición al elemento puede atravesar la placenta y afectar al feto, lo que puede causar daños neurológicos y retraso mental. Estudios realizados en Islas Feroe, Seychelles y Nueva Zelanda, países con elevado consumo de pescado han demostrado que la exposición durante la niñez puede causar retraso o deterioro del desarrollo neuroconductual.

Acciones para reducir su consumo

En 2013, se estableció el Convenio de Minamata sobre el mercurio, en el cual los Gobiernos Parte se comprometieron a aplicar una serie de medidas para acabar con las emisiones a la atmósfera y reducir gradualmente los productos que lo contienen. En 2015, Bolivia aprobó y ratificó este convenio.

En 2014, se emitió la Resolución de la Asamblea Mundial de la Salud (WHA67.11) que destaca la función de la OMS y de los Ministerios de Salud en la Convención de Minamata sobre el mercurio. En 2019, se emitió una resolución ministerial en Bolivia para prohibir su uso en amalgamas dentales en todo el sistema nacional de salud, incluyendo los sectores de seguridad social a corto plazo, público y privado, con o sin fines de lucro.

La OPS/OMS promueve varias recomendaciones para reducir la exposición humana a este elemento. Como la formalización del sector minero con el objetivo de eliminar o disminuir su uso en el proceso minero y poner fin a la quema de amalgama a cielo abierto. También se enfatiza la importancia de fortalecer las medidas de prevención de exposición al mercurio metálico durante la quema de la amalgama y de ofrecer alternativas libres de este elemento a las personas expuestas.

Se recomienda capacitar de forma continua al personal de salud y a otros sectores en comunidades afectadas por la minería de oro artesanal y en pequeña escala, con el fin de prevenir exposiciones.

La OPS/OMS también sugiere utilizar datos sobre las concentraciones de mercurio en diferentes tipos de pescado para elaborar guías de recomendación sobre su consumo saludable durante el embarazo. Estas guías deben ser utilizadas en las capacitaciones nacionales y es importante verificar el cumplimiento de los plazos establecidos en relación al uso de estos productos en los servicios de salud. Se destaca la importancia de reemplazar productos como termómetros, tensiómetros y productos para aclarar la piel por alternativas libres del elemento.

En Bolivia, la OPS/OMS ha brindado apoyo al Ministerio de Salud y Deportes en diversas actividades. Se ha colaborado en la elaboración del Plan Nacional de Mercurio y Salud, el cual incluye la implementación de cuatro líneas estratégicas: evaluación y gestión del riesgo en población expuesta, fortalecimiento del sistema de salud para la atención a población expuesta, comunicación del riesgo, información y educación, y reducción, eliminación y gestión de productos que lo contengan.

Además, se ha capacitado al personal de salud a través del Campus Virtual de Salud Pública (CVSP) sobre los efectos de este en la salud y el medio ambiente, y se han realizado múltiples capacitaciones virtuales y presenciales en zonas de riesgo epidemiológico. La OPS también ha cooperado en la creación y fortalecimiento de la Red Nacional de Toxicología de Bolivia (RETOXBOL), la cual está compuesta por profesionales médicos con conocimientos en toxicología y responsables de los centros toxicológicos del país.

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