Virus sincitial respiratorio, una de las causas de mortalidad infantil más comunes

El patógeno es responsable en 1 de cada 50 fallecimientos en niños de 0 a 60 meses y en 1 de 28 muertes ocurridas en infantes desde los 28 días hasta los 6 meses de edad en países desarrollados.

El virus sincitial respiratorio (VSR) es el agente patógeno que causa el mayor número de infecciones en las vías aéreas y los pulmones en bebés y niños hasta los 2 años, población de alto riesgo para los especialistas, dadas las consecuencias que representa en caso de que no sea tratado adecuada y oportunamente.

De acuerdo con estadísticas, el virus sincitial respiratorio es la causa más frecuente de enfermedad de las vías respiratorias inferiores en lactantes pequeños y es responsable de > 50.000 hospitalizaciones por año en los Estados Unidos. El VSR en los países de los hemisferios norte y sur se considera como un virus estacional, puesto que el incremento de casos ocurre durante los meses de invierno y en todos los hemisferios con patrones similares, mientras que, en los países ubicados en el trópico, incluyendo a Colombia, se considera como un virus estacional.

En la población neonatal, la infección se manifiesta de forma sintomática, inicialmente con episodios de apnea, irritabilidad, disminución del apetito, moqueo y tos que pueden evolucionar negativamente a casos de bronquiolitis (inflamación de los bronquiolos) o neumonía (inflamación de los pulmones), asma, entre otras afecciones que requieren tratamiento prescrito por médicos tratantes. 

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Como sucede con otras enfermedades, la severidad de la infección varía en cada caso y está ligada a diferentes factores, entre ellos las diferencias anatómicas en el sistema respiratorio de los infantes y la edad. Los niños en edad gestacional menor o igual a 34 semanas (SENTINEL Anderson et al. 2020) o menores diagnosticados con displasia broncopulmonar (DBP), cardiopatías congénitas.

En relación con la edad, los prematuros son los pacientes con pronósticos más delicados, tanto a mediano como a largo plazo. A raíz de la inmadurez del sistema respiratorio, se trata de una población propensa a desarrollar complicaciones temporales o permanentes; siendo más vulnerables a otro tipo de condiciones respiratorias.

Hoy en día, la carga de mortalidad asociada al virus sincitial respiratorio sigue siendo elevada: el patógeno es responsable en 1 de cada 50 fallecimientos en niños de 0 a 60 meses y en 1 de 28 muertes ocurridas en infantes desde los 28 días hasta los 6 meses de edad en países desarrollados.

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Este es el panorama del virus sincitial respiratorio en Colombia

De acuerdo con un análisis realizado en 2021, la incidencia del VSR en Colombia es del del 30% en lactantes menores de un año, hospitalizados por infecciones del tracto respiratorio inferior. Sin embargo, el rango de variabilidad de la positividad al virus sincitial respiratorio fue del 23,8% al 49% entre las diferentes ciudades.

Como se explicó al inicio de este artículo, el incremento en las infecciones provocadas por el VSR está relacionado con las variables meteorológicas que se reportan en el territorio. Así quedó demostrado en una investigación realizada en 2013 por la Universidad Nacional y cuyos resultados muestran que la temperatura y las precipitaciones fueron las únicas variables independientemente asociadas con el número mensual de infecciones por VSR. (Gamba-Sánchez et al. 2016).

Trayendo esta información al contexto actual, la evidencia científica con el incremento en las precipitaciones reportadas por el IDEAM en varios departamentos durante agosto y las últimas estadísticas provistas por el Instituto Nacional de Salud (INS) en su boletín epidemiológico para la semana 37 (semana 11 al 17 de septiembre de 2022) dan cuenta de 12 fallecimientos en menores de cinco años asociados a la infección respiratoria aguda -IRA-, cuyo principal agente en los últimos 40 años ha sido el virus sincitial respiratorio. (Barbosa et al. 2017).

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El documento del INS también alerta sobre el incremento en la notificación de la morbilidad por IRA en los servicios de consulta externa y urgencias; no obstante, este indicador se redujo en los servicios de Unidad de Cuidados Intensivos e Intermedios (UCI/UCIM). Sin embargo, en lo que se refiere a la población más afectada, los datos coinciden con la evidencia internacional asociada al VSR: “la mayor proporción de consultas externas y de urgencias por IRA sobre el total de consultas por todas las causas, se presenta en niños de 2 a 4 años con el 44,2 % seguido de los niños menores de un año con 13,0 %”.

Adicionalmente, el boletín epidemiológico destaca que en las últimas cuatro semanas se reportaron 21.956 hospitalizaciones por infección respiratoria aguda grave (IRAG), el 22.4%, equivalentes a 4.910 corresponden a niños de 2 a 4 años. Cabe anotar que, la mayor proporción de hospitalizaciones en sala general por IRAG sobre el total de hospitalizaciones por todas las causas, se presenta en niños del mismo grupo etario con el 26,2 %, seguido por los niños menores de un año con el 19,9%.

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En lo que respecta al virus sincitial respiratorio como causa de mortalidad en población neonatal, en América Latina las infecciones respiratorias siguen siendo la segunda causa de muerte en niños menores de 5 años, siendo el VSR el agente causal en el 70% de los casos (Piñeros et al. 2013). A nivel internacional, un análisis sistémico realizado con datos registrados entre 2017 y 2020 calcula que el año anterior a la pandemia por covid-19,  101.400 muertes en niños de 0 a 60 meses fueron causadas directamente por el VSR y otras 26.300 muertes hospitalarias por infecciones agudas de las vías respiratorias bajas asociadas al virus sincitial respiratorio.

La evidencia científica también apunta hacia los países de medianos y bajos ingresos con aquellos con tasas de mortalidad más elevadas por el virus sincitial respiratorio. Una investigación realizada en 2019, por ejemplo, revela que éstos reúnen al 97% de muertes registradas por esta causa en menores de cinco años, hecho que también refleja las brechas en la atención sanitaria y las limitaciones de la población para recibir un diagnóstico oportuno, en condiciones seguras y con el seguimiento que se necesite hasta superar la infección.

Ante esta situación, los profesionales destacan la importancia de los programas de prevención y la educación a la población para reducir las infecciones por VSR, especialmente en bebés y niños menores de cinco años; minimizando la carga que recae sobre los sistemas de salud y los costos de tratamiento que esto conlleva, teniendo en cuenta que, al ser un virus de amplia propagación, repercute negativamente en los demás grupos etarios, como se observa en los diferentes reportes del INS.  

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Referencias:

1. Instituto Nacional de Salud. Boletín epidemiológico semana 37. Encontrado en: https://www.ins.gov.co/buscador-eventos/BoletinEpidemiologico/2022_Bolet%C3%ADn_epidemiologico_semana_37.pdf

2. Barbosa J. et al. Prevalencia y periodicidad del virus sincitial respiratorio en Colombia. DOI: http://dx.doi.org/10.18257/raccefyn.511

3. Piñeros et al. Effectiveness of palivizumab immunoprophylaxis in infants with respiratory syncytial virus disease in Colombia. DOI:10.3855/jidc.12561

3. Piñeros JG et al. Respiratory syncytial virus infection as a cause of hospitalization in population under 1 year in Colombia. DOI: https://doi.org/10.1016/j.jped.2013.04.002

4. Anderson et al. SENTINEL 1. Two-Season Study of Respiratory Syncytial Virus Hospitalizations among U.S. Infants Born at 29 to 35 Weeks’ Gestational Age Not Receiving Immunoprophylaxis. DOI: 10.1055/s-0039-1681014

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