El 90% de los fallecimientos por EPOC se producen en países de ingresos medianos y bajos

La principal causa de EPOC sigue siendo la exposición al humo de tabaco aunque ha aumentado la aparición de la enfermedad gracias a otros factores.
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El pasado 16 de junio la Organización Mundial de la Salud –OMS– actualizó la información disponible sobre la Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica -EPOC-, en este documento se mencionan cuáles son los factores de riesgo, la población en riesgo, los síntomas de la enfermedad, el diagnóstico y el tratamiento y cuáles han sido las acciones de la organización frente al aumento de personas que padecen la enfermedad, además de algunos datos y cifras relevantes.

La EPOC es una enfermedad pulmonar, que se caracteriza por una reducción persistente del flujo de aire, sus síntomas suelen hacerse más graves con el paso del tiempo y la disnea, que es persistente y al principio se asocia al esfuerzo, aumenta con el tiempo hasta aparecer en reposo. Sin tratamiento la EPOC puede ser mortal y está además infradiagnosticada en el mundo. También se le conoce o la denominan enfisema o bronquitis crónica.

Respecto a los factores de riesgo, el documento menciona que la principal causa de EPOC sigue siendo la exposición al humo de tabaco aunque ha aumentado la aparición de la enfermedad gracias a factores como la contaminación del aire en interiores, como la que se produce al usar combustibles solidos en la cocina o la calefacción, la exposición al aire contaminado del exterior así como trabajar en un ambiente con polvo y productos químicos. Sin embargo, la enfermedad puede derivarse de infecciones en las vías respiratoria inferiores durante la infancia.

Como se evidencia el mayor factor de riesgo es completamente prevenible por lo que se espera que con el convenio de la OMS para el control del tabaquismo disminuya también la carga mundial del EPOC.

Antes la población que más presentaba riesgo de EPOC era la población masculina, no obstante, debido a que el índice de tabaquismo en los países de ingresos altos es similar entre hombres y mujeres y a que, en los países de ingresos bajos, las mujeres suelen estar más expuestas al aire contaminado de interiores la enfermedad afecta en la actualidad a los dos sexos casi de la misma manera.

Es preciso decir, que más del 90% de las víctimas mortales por EPOC pertenecen a países de ingresos medios y bajos, donde según la OMS no se aplican efectivamente las estrategias de prevención y el tratamiento no siempre es accesible para el afectado.

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Síntomas, diagnóstico y tratamiento de la EPOC

La EPOC evoluciona lentamente y empieza a presentar síntomas generalmente a partir de los 40 o 50 años. Sus síntomas más frecuentes son la dificultad para respirar, la tos crónica y la expectoración. A medida que avanza al paciente suele dificultársele hasta realizar actividades cotidianas sencillas como subir escaleras.

En un estado avanzado el paciente puede presentar exacerbaciones frecuentes, tos y expectoración que pueden durar de días semanas.  Estos episodios pueden ser muy incapacitantes, requieren atención médica de urgencia (incluso hospitalización) y, en ocasiones, pueden ser mortales.

Para diagnosticar la EPOC los médicos suelen acudir a una prueba denominada espirometría, que mide el volumen de una espiración efectuada con el máximo esfuerzo y rapidez con el que se respira el aire. Desafortunadamente, la enfermedad no tiene cura pero el tratamiento farmacológico y la fisioterapia respiratoria suelen aliviar los síntomas y mejorar la calidad de vida del paciente.

En el caso de los pacientes es imperativo que estos dejen de fumar para retrasar la evolución de la enfermedad y disminuir la posibilidad de muerte. A esto se le adiciona un tratamiento con corticosteroides inhalados. Pese a que el tratamiento es bien conocido, La disponibilidad de opciones diagnósticas y terapéuticas para la EPOC varía según los recursos. 

¿Qué hace la OMS frente a la EPOC ?

La lucha contra la EPOC forma parte de las actividades generales de prevención y control de las enfermedades no transmisibles que lleva a cabo la Organización, cuyos objetivos son:

  • aumentar la sensibilización acerca de la epidemia mundial de enfermedades crónicas;
  • crear ambientes más saludables, sobre todo para las poblaciones pobres y desfavorecidas;
  • reducir los factores de riesgo comunes de las enfermedades no transmisibles, tales como el consumo de tabaco y la exposición al humo del tabaco como fumador pasivo, la contaminación de interiores y de exteriores, así como las dietas malsanas y la inactividad física;
  • prevenir las muertes prematuras y las discapacidades evitables relacionadas con las principales enfermedades no transmisibles.

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