El sector de tecnología asistencial tuvo un crecimiento del 20% en los últimos años

Más de 1000 millones de personas necesitan tecnologías de apoyo asistencial en la actualidad, cifra que probablemente se doble en los próximos años según la Organización Mundial de la Propiedad Intelectual.
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Un informe de la Organización Mundial de la Propiedad Intelectual -OMPI- titulado “tendencias de la tecnologías: tecnologías de apoyo” señala que en los últimos años se ha producido un aumento sustancial en las tecnologías asistenciales que ayudan a los pacientes a superar diferentes tipos de discapacidades. Este tipo de innovaciones se adhieren cada vez más a los artículos de consumo común.

El informe explica que más de 1000 millones de personas necesitan tecnologías de apoyo en la actualidad, esta cifra podría duplicarse en las próximas décadas debido al envejecimiento de la población que además usa cada vez más tecnologías de apoyo, esto desembocará en una mayor comercialización de diferentes tipos de desarrollos asistenciales en un futuro cercano.

Pero las tecnologías de las que habla el informe no son necesariamente desarrollos de punta, sino pequeñas mejoras a productos ya existentes que mejoran la calidad de vida de personas con limitaciones funcionales.

“Las tecnologías de apoyo ideadas para superar las limitaciones humanas están dirigidas, actualmente, a un espectro más amplio de productos de consumo, dando lugar a una importante evolución en la innovación, en beneficio de un mayor número de personas” explicó Marco Alemán, encargado del Sector de PI y Ecosistemas de Innovación, de la OMPI. “Por ejemplo, los dispositivos con interfaz cerebro-máquina o reconocimiento del movimiento ocular, que ayudan a las personas con parálisis cerebral a utilizar computadoras, también pueden utilizarse para aplicaciones de juego y comunicación. Da gusto oír que esas tecnologías, que mejoran la calidad de vida, se dirigen hacia una comercialización amplia, beneficiando al mismo tiempo a quienes más las necesitan.”

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Avances en tecnologías asistenciales

Según los datos recopilados por la OMPI, se identifican más de 130.000 patentes relacionadas con tecnologías de apoyo convencionales y emergentes que se han desarrollado entre 1998 y mediados del 2020. También, se presentaron más de 15.000 solicitudes de patente de tecnologías emergentes durante este mismo periodo de tiempo.

Otra buena noticia, es que las solicitudes en el campo de tecnologías emergentes entre las que se incluyen asistentes robóticos, apps inteligentes para el hogar, tecnologías ponibles para personas con discapacidad visual y gafas inteligentes, han aumentado tres veces más rápido que las solicitudes de tecnologías de apoyo convencional desde el 2013 al 2017, lo que representa un crecimiento medio anual del 17%.

De otro lado, el informe menciona que los ámbitos de tecnología asistencial emergentes que más crecimientos presentan son el de entorno con un aumento medio anual del 42% y el de movilidad con una tasa de crecimiento anual del 24%. Entre las tecnologías emergentes relacionadas con el entorno se encuentran robots de apoyo y dispositivos que facilitan el desplazamiento en espacios públicos, mientras que entre las tecnologías que se relacionan con el ámbito de movilidad se encuentran las sillas de ruedas autónomas y prótesis avanzadas.

Adicionalmente, el campo de la tecnología de apoyo convergen con el de los productos electrónicos y las tecnologías médicas generales. Las tecnologías desarrolladas para personas con limitaciones funcionales se aplican cada vez más a los productos masivos. Por ejemplo, la tecnología de conducción ósea, que puede dar asistencia en caso de discapacidad auditiva, también puede utilizarse para los auriculares de las personas que corren por deporte.

Sin embargo, pese al gran número de patentes de tecnología asistencial la mayor parte de estas aún se encuentran en fase de desarrollo y solo el 18% ya se está comercializando.

Líderes en desarrollos tecnológicos asistenciales

Entre las empresas que lideran el desarrollo de tecnologías asistenciales se encuentran:  WS Audiology, Cochlear, Sonova, Second Sight y Össur, pero también se destaca la labor de compañías que fabrican artículos electrónicos de consumo general, pero con variaciones para personas con discapacidad como  Panasonic, Samsung, IBM, Google e Hitachi.

En el sector de las tecnologías asistenciales, la academia no se queda atrás, ya que al menos el 23% de las solicitudes de patentes de tecnologías de apoyo emergente provienen de universidades y organizaciones científicas y de investigación. Llama especialmente la atención que estos actores se enfocan principalmente en patentes que ayudan a la movilidad de las personas, representando el 34% de las solicitudes de patentes en este ámbito.

Otros ámbitos de desarrollo

Comunicación: Las empresas tecnológicas están propiciando avances en las tecnologías de apoyo basadas en programas informáticos en el ámbito de las comunicaciones. Dos tercios de las solicitudes de patentes relativas a tecnologías emergentes en este campo guardan relación con asistentes inteligentes. Dos campos de gran potencial que registran avances recientes son el del control de dispositivos por medio de interfaces cerebro-computadora y el de tecnologías de sustitución sensorial, con ritmos de crecimiento medio anual del 71% y 21% respectivamente.

Audición: Las principales tecnologías de audición proceden de empresas con sede en Europa y cabe señalar que los cinco primeros solicitantes presentaron un cuarto de todas las solicitudes. Entre los productos basados en tecnologías emergentes cabe citar audífonos controlados con el cerebro y que permiten regular el entorno, un ámbito en el que los implantes cocleares suponen casi la mitad de las solicitudes presentadas. Las áreas de crecimiento más rápido en el campo de la audición están relacionadas con tecnologías de conducción ósea (ritmo de crecimiento medio anual del 31%) y de conversión de signos a voz y texto (ritmo del 24%).

Visión: Si bien la mayoría de las solicitudes de patentes sobre tecnologías convencionales en el ámbito de la visión están relacionadas con lentes y dispositivos táctiles, tales como pantallas táctiles, hay algunas pequeñas carteras que están creciendo con rapidez, como los lectores de pantalla o los teléfonos con braille (con ritmos de crecimiento medio anual respectivos del 50% y 51%).

En cuanto a las tecnologías emergentes en el ámbito de la visión, la mayoría de las solicitudes están vinculadas a lentes intraoculares con diversos sensores y funcionalidades. Las solicitudes que guardan relación con la retina artificial de silicio y las gafas inteligentes, por un lado, y la realidad aumentada, por otro, están registrando ritmos de crecimiento medio anual del 35% y 38% respectivamente.

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