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Drogadicción: epidemia silenciosa en adultos mayores

Un reciente informe de la JIFE advierte sobre la drogadicción en adultos mayores como un problema de salud pública que pasa desapercibido en los sistemas sanitarios
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La Organización de Naciones Unidas (ONU) alertó a la comunidad internacional sobre la caída en el bienestar y la calidad de vida de los adultos mayores, factores que están reflejados en un aumento en el consumo de drogas y muertes relacionadas con esta causa según el informe 2020 de la Junta Internacional de Fidelización de Estupefacientes (JIFE). La primera recomendación que esta institución hace a todos los sistemas de salud es reconocer a la drogadicción como epidemia en este grupo poblacional.

Para 2019 habían 703 millones de personas mayores de 65 años según datos de la ONU. Las proyecciones de la organización estiman que la cifra se duplicará en 2050, año en el que el 16% de la población mundial total tendrá más de 65 años, equivalente a 1 de cada 6 personas en todo el mundo.

De acuerdo con el documento, los adultos de la tercera edad son un grupo de personas ignorado como consumidores de sustancias o como pacientes que requieren tratamiento para la adicción a las drogas “no comunes”, debido al aislamiento o los problemas de salud que los aquejan. “Es apremiante un apoyo extendido e integrado para ayudar a revertir una tendencia alarmante”, se lee en el documento.

Asimismo, señala que el envejecimiento es una tendencia en aumento, observada inicialmente en países de altos ingresos. Sin embargo, hoy en día también es identificable en países de medianos y bajos ingresos. En todos los casos se reporta un aceleramiento en este fenómeno, lo cual confirma la necesidad de políticas de salud pública enfocadas en drogadicción en adultos mayores, quizás más visible para los adultos nacidos entre 1960 y 1964 (conocidos como baby-boomers en Estados Unidos).

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Información insuficiente y falta de estrategias para tratar la drogadicción

En el grupo de las problemáticas que inciden en la drogadicción de adultos mayores, se reitera en la falta de atención a estas personas en relación a esta enfermedad. Por lo general, los sistemas de salud concentran sus esfuerzos en los jóvenes y grupos de riesgo. También ha logrado identificar dos grupos de consumidores según su inicio: usuarios de inicio temprano (largo historial de consumo de sustancias ilícitas) y los usuarios de inicio tardío (su acercamiento a las drogas se da en la adultez).

“Ha habido una tendencia entre los científicos a ignorar el abuso de sustancias en las personas mayores de 65 años y esa escasez de datos ha hecho que los gobiernos no presten atención a este tema al desarrollar políticas y programas”

En realidad, los datos epidemiológicos sobre el consumo de drogas en adultos no está bien definido. Las encuestas y programas que se desarrollan en torno a este tema no integran a la población porque, social, cultural y científicamente se les ha relegado. La drogadicción en adultos mayores solo se ha reconocido hasta hace poco tiempo y desde el ámbito científico, las investigaciones son demasiado recientes y no concluyentes todavía.

Otro desafío que suscita este tema es la inadecuada caracterización de la población. La mayoría de los países industrializados consideran que una persona de edad o persona mayor es la que tiene más de 65 años. Pero, en lo referente al consumo de sustancias, en Europa se ha considerado personas de edad a las que superan el umbral de los 40 años, en Gales (Reino Unido) a quienes tienen más de 50 años y el Consejo Consultivo sobre el Uso Indebido de Drogas del Reino Unido considera a la población envejeciente a todos los individuos a partir de los 35 años. “La falta de consenso puede tener enormes consecuencias para las personas que consumen drogas y en la forma en que los profesionales trabajan con sus pacientes”, destaca.

Lo ya mencionado lleva a una conclusión: en varios países, los programas de prevención o tratamiento son insuficientes. En un gran número de naciones, estos son inexistentes. Dentro de los factores que sugieren como iniciadores del consumo se encuentran la prescripción excesiva de analgésicos o al uso indebido de medicamentos recetados, los trastornos de salud mental en curso (típicamente depresión o ansiedad), los problemas de manejo del dolor derivados de enfermedades crónicas o cirugías.

Por ejemplo, como describe el informe, en los Estados Unidos, las personas de 65 años o más constituyen más del 10 % de la población total; sin embargo, a ese grupo corresponde el 30 % de las recetas médicas. La prevalencia del uso de analgésicos, tranquilizantes, benzodiazepinas y sedantes durante el año anterior es mayor en ese grupo de edad que en el conjunto de la población.

Además del problema de salud pública, los estudios sobre la drogadicción en adultos mayores indican que se requieren modelos de tratamiento basado en principios paliativos, geriátricos y éticos. Esos nuevos enfoques podrían proporcionar nuevos instrumentos para tratar y reducir el uso inapropiado de medicamentos y la polimedicación, y también pueden ser pertinentes cuando se examine el policonsumo de drogas.

Indudablemente, la pandemia también agrava esta situación. La crisis por covid-19 ha aumentado la demanda de algunos medicamentos controlados. Del mismo modo, los cierres, los controles fronterizos y las medidas de distanciamiento físico han interrumpido la cadena de suministro global de medicamentos, afectando los servicios sanitarios y el acceso a los mismos. Para hacer frente a la menor oferta, algunos gobiernos han recurrido a planes de contingencia que provocan escasez de algunas medicinas en otros países.

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Consecuencias del consumo de drogas en esta población

Para este grupo poblacional, las consecuencias del consumo de drogas se muestran a continuación:

  • Mayor riesgo de muerte por enfermedad, sobredosis y suicidio
  • Mayor riesgo de infección por VIH y hepatitis C
  • Menor mediana de edad al momento de fallecer
  • Desarrollo prematuro de trastornos degenerativos, afecciones cardiovasculares, enfermedades hepáticas, dolor físico, funciones físicas restringidas, problemas respiratorios y diabetes
  • Exacerbación de otras enfermedades asociadas a la edad (esto está particularmente relacionado con el uso problemático de opioides)
  • Mayor riesgo de caídas, fracturas, lesiones y accidentes de tráfico como resultado de conducir vehículos con las facultades disminuidas
  • Mayor dificultad para realizar actividades de la vida diaria, como las de cuidado personal, mayor dolor físico, aumento de la incidencia de la depresión y dificultades en la vida cotidiana
  • Mayor riesgo de sobresedación, sobredosis, confusión y síncope circulatorio
  • Mayor incidencia de problemas crónicos de salud mental

Con respecto a las actividades comunitarias y sociales, los principales problemas que sufren las personas mayores que consumen drogas son los siguientes:

  • Mayor incidencia de problemas económicos, desempleo y sinhogarismo
  • Contacto limitado con la familia y la comunidad, que conduce al aislamiento social, la soledad y la exclusión
  • Mayor probabilidad de recibir tratamiento como resultado del contacto con el sistema de justicia penal que por acudir al sistema sanitario por iniciativa propia o por derivación de un profesional sanitario generalista
  • El estigma asociado a los problemas de consumo de sustancias puede dar lugar a un sentimiento de vergüenza que les impide solicitar ayuda, con lo que las familias y el personal sanitario no pueden detectar su necesidad de atención

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